El símbolo de la Medicina

Durante mucho tiempo se pensó que el origen del símbolo de la Medicina existía en la Mitología griega como atributo del dios Hermes (Mercurio) pero hallazgos arqueológicos recientes han encontrado símbolos semejantes en civilizaciones más antiguas como la asiria y la caldea. Estos dos distintivos derivan del culto a la serpiente y se han asociado a la práctica de la Medicina sin embargo solo la vara de Asclepio (Esculapio para los romanos) es el distintivo válido y más ortodoxo. Veamos de dónde provienen y cuáles son sus orígenes mitológicos.

¿Por qué una serpiente?

Este misterioso reptil cambia su piel todos los años y esta renovación se asociaba a la sabiduría, el rejuvenecimiento, la fertilidad y la salud. Aztecas, fenicios, cretenses… le rendían culto como uno de sus dioses. En múltiples excavaciones se han encontrado serpientes de bronce y de piedra de civilizaciones antiguas (Canaán, Egipto, China…) y en el siglo IX a. C. (en tiempos de Homero) encontramos por primera vez la vara de Asclepio con las serpientes. Estos reptiles de dos metros de largo pertenecen al género Coluber longissimus, de color negro y amarillo.

Culebra de Esculapio. Foto de FelixReimann.

La vara de Asclepio

Se le representa como un hombre de edad madura, mirada serena y barba, pero… ¿quién era en realidad?

Estatua de Asclepio. Glypotek, Copenhague. Autor: Nina Aldin Thune.

Según cuentan nació en Tesalia en tiempos de Troya y su fama de gran médico propició que fuera incluso deificado después de su muerte, apareciendo leyendas y siendo venerado en Atenas, Corinto y Pérgamo.

Zona de culto en el Asclepeion de Epidauro. Haz clic en la imagen para ampliarla.

Esculapio asistía a sus enfermos en Epidauro (cerca de Atenas) y era un santuario médico en el que acudían de todas partes. Tras pasar el culto de Esculapio a Roma, estos celebraban las Esculapias como fiestas en su honor. ¿Y de dónde viene tanta fama y honor? La respuesta la encontramos en la Ciudad Eterna (como no podía ser de otra manera): en el año 293 a. C. se originó una gran epidemia en Roma y, tras consultar los oráculos de Sibila, se hizo llamar a Esculapio. Este llegó con una serpiente sagrada que, cuando se acercó a la Isola Tiberina de Roma saltó a tierra cediendo la epidemia al instante. Hoy día podemos ver en la isla, la iglesia de San Bartolomé y el Hospital de San Juan de Dios.

Pero he aquí otras leyendas:

  • Coronis (mujer de Apolo) estaba enamorada del hijo de Eratos, y cuando nació su hijo Esculapio, Apolo encolerizado, lo abandonó en el Monte Titón, donde fue amamantado por una cabra. Un pastor encontró al niño y se lo entregó al centauro Quirón, quien le enseñó la medicina.

 

  • Otro mito cuenta que Esculapio, mientras asistía a Glauco, cayó un rayo sobre este matándole al instante. Fue entonces cuando apareció una serpiente que Esculapio la mató con su bastón. Posteriormente apareció otra que revivió a la anterior introduciéndole unas hierbas en la boca. Con estas hierbas, Esculapio resucitó a Glauco. Plutón (Hades), dios de los infiernos, rogó a Júpiter que matara a Esculapio pues curaba a los enfermos y resucitaba a los muertos, quedando vacío el infierno. Zeus optó por anular su capacidad de resurrección aunque le permitió seguir teniendo el don de la sanación.

 

El caduceo

Caduceo de Hermes, erróneamente asociado a la Medicina.

Como decía al principio del post el caduceo todavía se sigue utilizando -aunque erróneamente- como símbolo de la Medicina. Representa la neutralidad y se asocia a Hermes, el mensajero de los dioses (los romanos lo adoptarían como Mercurio). Caduceo proviene del latín kadux que significa embajador o heraldo y originalmente consistía en una rama de olivo con dos hebras de lana siendo sustituidas después por dos serpientes entrelazadas y mirándose. La rama de olivo pasaría a ser una vara con puño y dos alas extendidas.

La mitología griega cuenta que Mercurio hizo una lira de un caparazón de tortuga y la música que compuso gustó tanto a Apolo que le nombró embajador de los dioses encargándole la misión de llevarles los mensajes que se enviaban entre ellos. Nunca se desprendía de su caduceo como varita mágica y en una ocasión separó dos serpientes que se combatían mortalmente. Desde entonces empezó a repartir mensajes entre enemigos convirtiendo su varita en símbolo de neutralidad. Este es el motivo de que estas serpientes representen el número 8, símbolo del equilibrio entre fuerzas antagónicas.

William Butts, médico del rey Enrique VIII de Inglaterra, comenzó a utilizarlo como emblema de la medicina en su escudo nobiliario y en 1856, el Servicio del Hospital de la Marina de los EE.UU. lo adoptaría como símbolo de la clase médica, siendo a partir de 1902 cuando pasaría a convertirse de manera oficial en su emblema en sustitución de la Cruz de San Juan, internacionalizándose a partir de entonces.

Otro símbolo que muchos reconoceréis es el de la vara de Asclepio en medio de una estrella azul con seis puntas, que representa las seis principales tareas de la emergencia médica.

Links:

bvs.sld.cu; Medtempus

Links fotos:

Felix Reimann   Nina Aldin Thune; Janmad

38 comentarios en “El símbolo de la Medicina

  1. La confusión entre los dos símbolos se sigue dando. De hecho el caduceo de Hermes está en muchas farmacias.
    Por cierto no sé si hay “guerra” entre médicos y farmaceúticos (es una broma que que usado en clase cuando he tenido que explicar las Guerras Médicas 😀 ) por el uso de los mismos símbolos.
    Asclepio-Esculapio es también según la mitología de que los cuervos sean negros. Cuando un cuervo , que eran blancos, fue a contarle a Apolo (dios poco afortunado en amores con lo guapo que era) la infidelidad de Coronis, Apolo en venganza contra el pobre mensajero plumífero le cambió el color de blanco a negro.

  2. El símbolo que más he visto en farmacias es el la Copa de Higia -en varias versiones- . En los viajes siempre pierdes alguna cosa, cuando estuve en Epidauro vi el anfiteatro y varias cosas ,, pero no nos enseñaron, o no lo explicaron, el Santuario Curativo. Benditas sean tus entradas que me ilustran!!!!!! Un abrazo.

    • Hola Rosa,
      perdona que te acepte el comentario tan tarde pero me acabo de dar cuenta que wordpress me lo había puesto como spam? No sé el motivo pero de vez en cuando lo iré revisando por si se repite el fallo. Como siempre me das envidia con tus viajes… ojalá hubiera estado en Epidauro antes de escribir mi primera novela “Lucius Cassius, el médico esclavo” Seguro que hubiera descrito mejor esos magníficos lugares con tanta historia…
      Un abrazo

  3. Gracias por disipar mi duda. La cultura estadounidense utiliza el caduceo de Hermes como símbolo de la Medicina y a mí siempre me ha producido cierto “rechazo”, ahora veo porqué. 😉
    Tendré que cambiar el iconito de la última entrada de mi blog… a ver si encuentro el del caduceo de Esculapio.
    Un abrazo.

  4. Gracias por tus enseñanzas e información.
    Cuando tengas tiempo me cuentas cuáles son las seis tareas principales de la Emergencia Médica ? La estrella azul con seis puntas.
    Beso.

    • Hola Maggie,
      veo que te interesa lo que voy publicando y esto me alegra. 😉
      Se dividen en seis las tareas o mejor dicho los tiempos del sistema de servicios médicos de emergencia y se suceden de forma progresiva:
      Tiempo de acceso al sistema-Tiempo de respuesta-Tiempo de tratamiento inicial-Tiempo de tratamiento definitivo-Tiempo hospitalario-Tiempo integral.
      Te dejo un enlace donde se explica mejor todo esto:

      http://www.oocities.org/escpmdoscvz/doc/doc011.html

      Un saludo

    • Pues llevándote la contraria (lo siento) te lo tengo que agradecer 😉 Que te nominen para estos premios siempre es una forma de reconocerte el trabajo y esto se debe de reconocer. De todas formas (y al igual que he hecho en otras nominaciones) no me gustaría entrar en la “cadena” que conllevan estos premios. Mi mayor reconocimiento es contar con tu presencia.
      Un abrazo

      • Calla, otra cosa es que me acuerde 🙂 pero vaya, que al menos sé de dónde viene lo de la serpiente, que no tenía ni idea ¿ves? siempre se aprenden cosas.

  5. Interesante lo de la mimesis entre Elcaduceo de Hermes y el símbolo de Esculapio. Tu blog es genial, realmente de una gran calidad, casi un estudio etnográfico, mitológico e histórico, en fin, completas y profundas lecturas… Gracias y Saludos, Francisco, Aquileana 😉

    • Hola Aquileana,
      mi objetivo cuando trato los distintos temas que expongo es el de explicar los hechos sin tampoco aburrir pues entiendo que mucha gente lo lee y no quiere profundizar mucho más en ellos. Es por eso que doy importancia a los enlaces que dejo en los artículos para que, a quien le interese, pueda obtener más información. Te agradezco mucho las palabras que me dices en el comentario, siempre son aliento para el esfuerzo que representa mantener vivo el blog y el ritmo de tres publicaciones semanales.
      Un gran saludo

  6. And let’s not forget the Norse Traditional symbol; the runes that existed as a secret language for thousands of years. In particular: The image above is the double Algiz rune, “life/death and the branches in between” one atop the other. Not many are aware of this connection.

  7. Molto interessante questo post! Mi piace scoprire le origini dei simboli e la mitologia. Conoscevo qualcosa, ma niente di così dettagliato, soprattutto non sapevo che differenze ci sono tra i due simboli. In Italia si vedono entrambi su molte famacie, anche quello con la stella a sei punte. Spero che tu riesca a decifrare l’italiano (molto simile allo spagnolo 😉 ) , se preferisci che scriva in inglese o in francese dimmelo pure. Sarà per la prossima volta. Saludos.

    • Ciao Laura,
      a proposito … mi piace il tuo nome. È possibile scrivere in italiano farò anche la risposta la vostra lingua, ma non perché so che grazie a Google traduttore benedetto possono fare. Credo che sia più facile esprimere nella lingua di ciascuno e da quello che ho visto, il traduttore di solito funziona abbastanza bene. Il simbolo della medicina è una delle più rappresentate in tutto il mondo ed è forse uno dei più incompresi.
      Un abbraccio

      • Grazie per apprezzare il mio nome. Piace anche a me e quindi ringrazio i miei genitori per la scelta. Deriva dal nome della pianta Laurus (detta anche Alloro, in italiano), simbolo di vittoria nell’antichità ma portato anche dai poeti e alla fine utilizzato nelle corone per i neo-laureati appunto! ;- Poi è legato alla mitologia: la ninfa Dafne si trasformò in alloro, se ricordo bene.. Ricambio l’abbraccio.

  8. Éste es uno de mis temas favoritos, que tú has expuesto como siempre, Francisco, de modo magistral.
    Yo, que soy poco diplomático, proclamo que el “bastón de Esculapio” es el único símbolo verdadero de la Medicina. El caduceo es el resultado de un error cometido por gente con poco conocimiento de la mitología. Y me fastidia -oye- porque, entre otras cosas, el del caduceo, Hermes, era también el dios de los ladrones.
    Precisamente, para el próximo juego de “Letamendi” (que tardará) tenía pensado tratar sobre este tema… Entonces volveremos a hablar de ello, si Dios quiere.
    Mientras tanto, amigo Francisco, gracias por tu valiosa aportación y un fuerte abrazo.

    • Hola Paco,
      ¿poco diplomático? Creo que no…
      Si los médicos desconocemos cuál es el verdadero símbolo (y su origen) de la profesión, quién lo conocerá entonces. Debería explicarse en alguna de las clases que nos enseñan en la facultad de Medicina.
      Hecho de menos los juegos de tu blog (algunos me haces pensar… y mucho, cosa que te agradezco). Cuando tu tiempo te lo permita… allí estaré esperándolo.
      Un abrazo

    • Hola Cristina,
      libros, artículos, más libros, más artículos y finalmente… búsqueda en san Google. De todas formas intento siempre contrastar las diferentes informaciones antes de elaborarlos pues en muchas ocasiones me encuentro con datos erróneos o incluso contradictorios. No obstante, yo tampoco tengo la verdad absoluta -solo faltaría- y por eso espero siempre los comentarios que me hagáis para discutir o enriquecerlos.
      Un abrazo

  9. Pingback: La serpiente que curó la peste en Roma | franciscojaviertostado.com

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