Cristóbal Colón, ¿culpable o inocente de traer la sífilis a Europa?

Reyes (Carlos VIII y Francisco I, de Francia), Papas (Alejandro VI, Julio II, León X), Erasmo de Rótterdam… todos ellos sobrevivieron a la sífilis sin secuelas, pero la enfermedad hizo estragos a finales del siglo XV produciendo graves epidemias en toda la población  y difundiéndose rápidamente a través de la vía sexual.

Treponema pallidum, responsable de la infección sifilítica.

El nombre de “sífilis” fue creado por el poeta y cirujano Girolamo Fracastoro en 1530 aunque antes se la conocía con otros nombres: gran viruela, león negro, gran coágulo… y, con el deseo de echar las culpas a los países vecinos: mal napolitano, mal francés, mal portugués, mal español…

Considerada castigo divino por blasfemar, el primer documento que supone su origen americano es de un profesor austriaco en el año 1518. En él se afirmaba que si la corteza del guayaco –originaria de las Indias- curaba la enfermedad es que de allí debía venir. Una de las causas de su rápida propagación fue la urbanización que sufrió Europa durante los siglos XV y XVI.

Actualmente se conocen perfectamente sus causas, sus vías de propagación, su prevención y su tratamiento, pero lo que no se sabe todavía con certeza es dónde se originó. Durante siglos se admitió que apareció en Europa importada de América por Colón y su tripulación, aunque recientemente un estudio arqueológico efectuado sobre los restos de personas enterradas en el cementerio medieval de Saint Mary Spital, en Londres, demuestra que ya existía en Europa antes del siglo XV. Los restos óseos afectos de sífilis han sido datados con la prueba del carbono 14, entre el año 1200 y 1450. También se han encontrado restos óseos sifilíticos en otros esqueletos como los de las ruinas de Pompeya (año 79 d.C.) e incluso en Rusia (2000 a.C.). Esto no hace más que desmentir lo que durante 500 años se decía: Colón trajo la enfermedad a raíz de su descubrimiento.

Hoy en día es cada vez más aceptada la denominada teoría unitaria o del viejo mundo:

Hace miles de años un único microorganismo se originó en África produciendo la enfermedad conocida como yaws. Tras expandirse hacia el este y el norte del continente -a consecuencia del tráfico de esclavos-, se extendió a Mesopotamia y a la península arábiga, pasándose a llamar bejelDurante los siglos XIII y XIV las Cruzadas la propagarían al este de Europa.

A raíz de estos estudios creo que sería injusto seguir culpando a Cristóbal Colón de traer la sífilis con su descubrimiento, ¿no creéis?

 Una curiosidad histórica:

El cruel rey Enrique VIII (1491-1547) pudo sufrir sífilis y haberla transmitido a sus mujeres e hijos. Los que defienden esta hipótesis se basan en los numerosos abortos que sufrieron sus esposas. La primera, Catalina de Aragón, tuvo un varón que murió a los pocos días de nacer y después tuvo al menos tres abortos. Ana Bolena, sufrió dos abortos. Su cuarto matrimonio con Ana de Cléves no llegó a consumarse y, con Catalina Howard y Catalina Parr no tuvo ningún hijo probablemente a que se volvió impotente o estéril.

Enrique VIII por Hans Holbein el Joven, h. 1539–1540, Galería Nacional de Arte Antiguo, Roma.

Casi todos sus descendientes nacían muertos o enfermos. Su hija Isabel manifestó síntomas de sífilis como miopía, erupciones en la piel y esterilidad, y su otra hija, María, sordera y  nariz achatada.

Se divorció de cuatro de las seis mujeres con las que se casó e hizo ejecutar a tres de ellas. Reprimió con una dureza inusitada a católicos y protestantes llegando a condenarlos a morir hervidos. Mandó ahorcar, quemar o decapitar a numerosos compatriotas por los más diversos motivos. ¿Fue la enfermedad la causante de su cambio de carácter? Aunque no se puede afirmar que así fuera tampoco puede alegarse lo contrario.

Para saber  más:

Historia de Inglaterra

Sífilis, la enfermedad

Un ensayo:

Las seis mujeres de Enrique VIII. Antonia Fraser. Zeta, Barcelona, 2007.

Un libro:

Enrique VIII, de John Bowle. Editorial Grijalbo S.A., Barcelona, 1970.

Links información:

seimccarolbjca

Link foto:

CDC / Dr. David Cox

27 comentarios en “Cristóbal Colón, ¿culpable o inocente de traer la sífilis a Europa?

  1. uuufffff no se. pero desde luego trajeron muchas cosas, tanto buenas como malas. También a la inversa. En fin, seguro que la trajo, no me extrañaria. 🙂

    • Hola Lusi y Miguel,
      cierto aunque las pruebas están ahí. Existen casos documentados de restos óseos en Europa con lesiones sifilíticas anteriores a 1492. De lo que no hay duda es que con la llegada de Cristóbal Colón al continente americano se importaron pero también se exportaron enfermedades. Un trágico ejemplo lo tenemos en la virulenta viruela que llevamos los españoles diezmando drásticamente a la población indígena, hecho que facilitó la conquista del continente.
      Por cierto, felicidades por vuestro blog que encuentro de lo más interesante.
      Un saludo,
      Fco. Javier Tostado

      • Hola Javier, estoy totalmente de acuerdo contigo, sobre todo en lo referente a la viruela traída a América por los españoles (he escrito algunos posts al respecto). Saludos

  2. Sobre el origen de la sífilis se han vertido ríos de tinta. La hipótesis americana defiende que los españoles, tras entrar en contacto con las indígenas (que frecuentemente estaban afectas de una treponematosis benigna, la pinta) contrajeron los treponemas, que ante una población “virgen” debieron mutar. La teoría precolombina se basa en algunos restos, pero a mi modo de ver no son totalmente concluyentes. Lo cierto es que la sífilis, precolombina o no, mutó a finales del s.XV (primeros casos en Barcelona 1493) dió lugar a una gran pandemia de gran agresividad. La guerra de Nápoles, en la que participaban españoles, italianos, franceses… Y muchas prostitutas siguiendo a las tropas, contribuyó a su fulgurante expansión. Como nadie quería tomar sobre sí la fama de una enfermedad “vergonzante”, surgieron nombres como mal francés, mal español, mal de Nápoles… Naturalmente todo el mundo colgaba el mochuelo al vecino. O al enemigo…

    • Hola Xavi,
      seguro que la arqueología seguirá proporcionándonos más luz sobre esta y otras enfermedades.Esto además nos ayudará a comprenderlas para poder seguir avanzando en su estudio y tratamiento. De hecho hay que ser conscientes de que algunas de las enfermedades actuales pueden ser estudiadas, dentro de miles de años por nuestros descendientes… siempre y cuando el ser humano siga en este mundo.
      Un saludo,
      Fco. Javier Tostado

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  5. Hola Javier,

    No cabe duda que nos interesan los mismos temas, escribí el año pasado al respecto de los viajes de Colón y la pandemia de Sífilis en Europa . En mi opinión, la sífilis no se originó en América, ni la llevó Colón a Europa, aunque sólo hay restos arqueológicos para demostrarlo y para los que piensan lo contrario, no son prueba suficiente y se van con la “deducción” de “que si la corteza del guayaco –originaria de las Indias- curaba la enfermedad es que de allí debía venir” . Te incluyo aquí el enlace de mi post:

    http://serunserdeluz.wordpress.com/2013/10/04/colon-no-trajo-la-sifilis-a-europa/

    Con datos que tú mencionas también.

    Un abrazo

    • Hola Silvia,
      me imagino que es inevitable coincidir, antes o después, en ellos. No sabía de tu post y por lo que he podido comprobar coincidimos en muchas cosas. Como te dejé respecto a este tema en un comentario de tu blog, las pruebas están ahí.
      Un abrazo

      • Sí, totalmente, tenemos los mismos intereses y algunos en los que no coincidimos completamente, pero lo interesante aquí es que los mismos temas los vemos desde diferentes puntos de vista, tú médico e histórico, yo antropológico (y también histórico), tú desde Europa, yo desde México, creo que nuestros lectores (y nosotros mismos) podemos enriquecernos de estas coincidencias ¿no crees?

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  17. Estimado Maestro, lo felicito por el post y solo me resta decir que se supera a usted mismo con cada uno, interesantisimo, y sobre todo el agregado de los links, para seguir los temas ….un abrazo desde el Alma

    • Hola azulilusion,
      no, no lo de Maestro en los colegios ¡Ja, ja, ja! De verdad, aquí soy yo el primero que aprende al elaborar los artículos, y en este caso, uno ya antiguo que recuperé del olvido. Es la ventaja de hablar de Historia, nunca pasa…
      Abrazos 😉

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